¿Cuáles son las placas tectónicas?

Alfred Wegner, científico alemán, desarrollo entre los años 1910 y 1920 la teoría de la deriva continental, partiendo de la semejanza de las líneas costeras de los continentes actuales. De acuerdo con esta teoría, los continentes serian el resultado de la fragmentación de una gran masa continental denominada pangea.

El desplazamiento de las placas tectónicas

Con base en este antecedente del planteamiento de Alfred Wegner; se formulo la teoría de la tectónica de placas, que explica  el origen de los continentes y océanos. De acuerdo con esta teoría, se considera la litosfera dividida en bloques o placas que están en constante movimiento y flotan sobre un manto viscoso.

Principales placas tectónicas

El manto viscoso permite que las placas puedan moverse y aproximarse entre sí (convergencia), mientras que los fondos oceánicos se separan constantemente (divergencia). Estos movimientos cambian la superficie terrestre y el proceso se conoce como placas tectónicas.

  • Zonas de convergencia y divergencia
  • Zona de convergencia
  • La placa pacifica se aproxima contra la placa euroasiática en su parte meridional.
  • La placa nazca y la suramericana chocan entre sí.
  • La placa pacifica choca contra la indo-australiana.
  • Zona de divergencia
  • África se separa de Arabia y de la India.
  • África y Europa se separan de América.
  • Australia se separa de la Antártica.

Las zonas de convergencia son las áreas donde las placas entran en contacto o chocan. En esas áreas la placa oceánica se hunde y la continental se eleva, dando origen a los grandes sistemas montañosas o cordilleras. La consecuencia de la deriva de las placas tectónicas  es la formación de los pliegues y las fallas.

Cuando la placa oceánica choca con la placa continental, la primera se dobla y se hunde bajo la placa continental. Este proceso se llama subducción.

Cuando el contacto es entre dos placas continentales, como estas suelen tener densidades y espesores muy parecidos, no se producen subducción, sino que los bordes se elevan y fracturan en la zona de contacto. La cordillera que así se forma es intracontinental. Así se formaron la cadena montañosa más alta del mundo, las Himalayas, y la cadena montañosa entre Europa y Asia, los Urales.

Las placas oceánicas también pueden chocar entre si y entonces una de ellas se subduce y al doblarse y hundirse se producen sismos. La fricción que genera la subducción ocasiona calor y fusión de las rocas, que suelen aflorar hacia la superficie en forma de volcanes e islas volcánicas.

Cuando ocurre un desplazamiento horizontal entre dos placas, el movimiento de las placas puede tener direcciones opuestas o iguales, produciéndose una gran fricción y numerosos sismos.

Las fosas oceánicas

Son relieves submarinos de grandes profundidades que se originan por la presión que ejerce la placa continental sobre la placa oceánica produciendo el lento hundimiento de esta última.

Los fondos oceánicos aportaron elementos testimoniales que favorecen la hipótesis del movimiento a la deriva de los continentes. Este movimiento supone la posibilidad de que estas placas se trasladen lentamente y al desplazarse compriman lo que las separa, dando lugar a la formación de  accidentes superficiales como el levantamiento de montañas y colinas, la aparición de volcanes y de temblores de tierra.

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