Anfibios en peligro de extinción

En los últimos años, científicos y conservacionistas han estado trabajando para aumentar la conciencia pública sobre una disminución global de las poblaciones de anfibios. Los herpetólogos comenzaron por primera vez a observar que las poblaciones de anfibios estaban cayendo en muchos de sus sitios de estudio en la década de 1980; sin embargo, esos primeros informes fueron anecdóticos y muchos expertos dudaron que las disminuciones observadas fueran motivo de preocupación (el argumento era que las poblaciones de anfibios fluctúan con el tiempo y las disminuciones podrían atribuirse a la variación natural).

Pero en 1990, había surgido una tendencia global significativa, una que claramente excedía las fluctuaciones normales de la población. Herpetólogos y conservacionistas comenzaron a expresar su preocupación por el destino mundial de las ranas, sapos y salamandras, y su mensaje era alarmante: de las aproximadamente 6.000 especies de anfibios conocidas que habitan en nuestro planeta, casi 2.000 fueron catalogadas como en peligro, amenazadas o vulnerables en la Lista Roja de la UICN (Evaluación Global de Anfibios 2007).

Los anfibios son animales indicadores de la salud ambiental: estos vertebrados tienen una piel delicada que absorbe fácilmente las toxinas de su entorno; tienen pocas defensas (aparte del veneno) y pueden ser presa fácil de los depredadores no nativos; y dependen de la proximidad de los hábitats acuáticos y terrestres en diversos momentos durante sus ciclos de vida. La conclusión lógica es que si las poblaciones de anfibios están en declive, es probable que los hábitats en los que viven también sean degradantes.

Existen numerosos factores conocidos que contribuyen a la disminución de anfibios: la destrucción del hábitat, la contaminación y las especies recientemente introducidas o invasoras, por nombrar solo tres. Sin embargo, la investigación ha revelado que incluso en hábitats prístinos, los que están más allá del alcance de excavadoras y recolectores de cultivos, los anfibios están desapareciendo a un ritmo vertiginoso.

Los científicos ahora están buscando fenómenos globales, en lugar de locales, para una explicación de esta tendencia. El cambio climático, las enfermedades emergentes y la mayor exposición a la radiación ultravioleta (debido al agotamiento de la capa de ozono) son factores adicionales que podrían estar contribuyendo a la disminución de las poblaciones de anfibios.

Entonces la pregunta ‘¿Por qué los anfibios están en declive?’ no tiene una respuesta simple. En cambio, los anfibios están desapareciendo gracias a una compleja mezcla de factores, que incluyen:

  • Especies foráneas. Las poblaciones nativas de anfibios pueden sufrir un declive cuando se introducen especies exóticas en sus hábitats. Una especie de anfibio puede convertirse en la presa de la especie introducida. Alternativamente, las especies introducidas pueden competir por los mismos recursos requeridos por el anfibio nativo. También es posible que las especies introducidas formen híbridos con especies nativas, y así reducir la prevalencia del anfibio nativo dentro del conjunto de genes resultante.
  • Sobreexplotación. Las poblaciones de anfibios en algunas partes del mundo están disminuyendo porque las ranas, los sapos y las salamandras se capturan para el comercio de mascotas o se cosechan para el consumo humano.
  • Alteración y destrucción del hábitat. La alteración y destrucción del hábitat tiene efectos devastadores en muchos organismos, y los anfibios no son una excepción. Los cambios en el drenaje del agua, la estructura de la vegetación y la composición del hábitat afectan la capacidad de los anfibios para sobrevivir y reproducirse. Por ejemplo, el drenaje de humedales para uso agrícola reduce directamente el rango de hábitat disponible para la cría de anfibios y la búsqueda de alimento.
  • Cambios Globales (Clima, UV-B y Cambios Atmosféricos). El cambio climático global presenta una grave amenaza para los anfibios, ya que los patrones de precipitación alterados suelen provocar cambios en los hábitats de los humedales. Además, se ha descubierto que los aumentos en la radiación UV-B debido al agotamiento de la capa de ozono afectan severamente a algunas especies de anfibios.
  • Enfermedades infecciosas. Se han asociado disminuciones significativas de anfibios con agentes infecciosos como el hongo quitridio y los iridovirus. Una infección micótica quítrida conocida como quitridiomicosis se descubrió por primera vez en poblaciones de anfibios en Australia, pero también se ha encontrado en América Central y América del Norte.
  • Pesticidas y Toxinas. El uso generalizado de pesticidas, herbicidas y otros productos químicos sintéticos y contaminantes ha afectado severamente a las poblaciones de anfibios. En 2006, científicos de la Universidad de California en Berkeley descubrieron que las mezclas de pesticidas estaban causando deformidades de anfibios, reduciendo el éxito reproductivo, perjudicando el desarrollo de juveniles y aumentando la susceptibilidad de los anfibios a enfermedades como la meningitis bacteriana.

Datos breves sobre los anfibios

Los anfibios son una clase de animal que representa un paso evolutivo crucial entre los peces que moran en el agua y los mamíferos y reptiles que habitan en la tierra.

A diferencia de la mayoría de los animales, los anfibios, como sapos, ranas, tritones y salamandras, terminan gran parte de su desarrollo final como organismo después de su nacimiento, pasando de estilos de vida basados ​​en el mar a los terrestres en los primeros días de vida.

Hay tres tipos principales de anfibios

Los naturalistas dividen a los anfibios en tres familias principales: ranas y sapos; salamandras y tritones; y los extraños vertebrados sin extremidades gusanos llamados cecilias. Actualmente hay alrededor de 6.000 especies de ranas y sapos en todo el mundo, pero solo una décima parte de tritones y salamandras, e incluso menos cecilios.

Todos los anfibios vivientes se clasifican técnicamente como lissampibios (de piel suave); pero también hay dos extinguidos hace mucho tiempo anfibios familias, lepospondyls y temnospondyls, algunas de las cuales alcanzaron tamaños sorprendentes durante la tarde era paleozoica .

Metamorfosis más experimentada

Fieles a su posición evolutiva a medio camino entre los peces y los vertebrados terrestres, la mayoría de los anfibios nacen de los huevos depositados en el agua y persiguen brevemente un estilo de vida totalmente marino, con branquias externas. Estas larvas luego experimentan una metamorfosis en la que pierden la cola, se despojan de las agallas, desarrollan patas robustas y desarrollan pulmones primitivos, en cuyo punto pueden trepar a tierra firme.

La etapa larval más familiar son los renacuajos de las ranas , pero este proceso metamórfico también ocurre (un poco menos llamativo) en tritones, salamandras y cecilias.

Los anfibios deben vivir cerca del agua


La palabra “anfibio” es en griego para “ambos tipos de vida”, y eso resume bastante bien lo que hace que estos vertebrados sean especiales: tienen que poner sus huevos en el agua y requieren un suministro constante de humedad para poder sobrevivir.

Para decirlo un poco más claramente, los anfibios están a medio camino en el árbol evolutivo entre los peces, que llevan un estilo de vida totalmente marino, y los reptiles y mamíferos, que son completamente terrestres y desovan en tierra firme o dan a luz a crías vivas. Los anfibios se pueden encontrar en una variedad de hábitats cerca o en el agua o en áreas húmedas, como arroyos, turberas, pantanos, bosques, prados y bosques tropicales.

Tienen piel permeable


Parte de la razón por la cual los anfibios deben permanecer en los cuerpos de agua es que tienen una piel fina y permeable al agua; si estos animales se aventuraran demasiado tierra adentro, literalmente se secarían y morirían.

Para ayudar a mantener su piel húmeda, los anfibios secretan constantemente moco (de ahí la reputación de las ranas y las salamandras como criaturas “viscosas”), y su dermis también está salpicada de glándulas que producen químicos nocivos, destinados a disuadir a los depredadores. En la mayoría de las especies, estas toxinas son apenas perceptibles, pero algunas ranas son lo suficientemente venenosas como para matar a un ser humano adulto.

Los anfibios tragan a su presa entera

A diferencia de los reptiles y los mamíferos, los anfibios no tienen la capacidad de masticar sus alimentos; también están mal equipados dentalmente, con solo unos pocos “dientes vomerinos” primitivos en la parte superior frontal de las mandíbulas que les permiten agarrarse a las presas que se retuercen.

Sin embargo, para compensar un poco este déficit, la mayoría de los anfibios también poseen lenguas largas y pegajosas, que apagan a gran velocidad para atrapar sus comidas; algunas especies también se entregan a la “alimentación inercial”, torpemente moviendo sus cabezas hacia adelante para lentamente meter presas hacia la parte posterior de sus bocas.

Tienen pulmones extremadamente primitivos

Gran parte del progreso en la evolución de los vertebrados va de la mano (o alveolo en alveolo) con la eficacia de los pulmones de una especie determinada. Según este cálculo, los anfibios están ubicados cerca de la parte inferior de la escalera que respira oxígeno: sus pulmones tienen un volumen interno relativamente bajo y no pueden procesar casi tanto aire como los pulmones de reptiles y mamíferos.

Afortunadamente, los anfibios también pueden absorber cantidades limitadas de oxígeno a través de su piel húmeda y permeable, lo que les permite, apenas, satisfacer sus necesidades metabólicas.

Véase también

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