Clasificación y Evolución de los animales vertebrados

Los animales vertebrados han recorrido un largo camino desde que sus pequeños antepasados ​​traslúcidos nadaron en los mares del mundo hace más de 500 millones de años. En el siguientes articulo, encontrarás un estudio aproximadamente cronológico de los principales grupos de animales vertebrados, desde peces hasta anfibios y mamíferos, con algunos linajes de reptiles extintos notables (incluidos los arcosaurios, dinosaurios y pterosaurios) en el medio.

Peces y tiburones

Entre 500 y 400 millones de años atrás, la vida de los vertebrados estaba dominada por peces prehistóricos . Con sus planos corporales bilateralmente simétricos, músculos en forma de V y notochords (cuerdas nerviosas protegidas) que recorren la longitud de sus cuerpos, los habitantes del océano como Pikaia y Myllokunmingia establecieron la plantilla para la posterior evolución de los vertebrados (tampoco duele que las cabezas de estos peces eran distintos de sus colas, otra innovación sorprendentemente básica que surgió durante el período Cámbrico ). Los primeros tiburones prehistóricos evolucionaron de sus antepasados ​​peces hace unos 420 millones de años, y rápidamente nadó hasta la cúspide de la cadena alimentaria submarina.

Tetrápodos

El proverbial “pez fuera del agua”, los tetrápodos fueron los primeros animales vertebrados que salieron del mar y colonizaron tierras secas (o al menos pantanosas), una transición evolutiva clave que tuvo lugar entre 400 y 350 millones de años atrás, durante el Devónico. período. Fundamentalmente, los primeros tetrápodos descendieron de peces con aletas lobuladas, en lugar de aletas radiadas, que poseían la estructura esquelética característica que se transformó en los dedos, garras y patas de los vertebrados posteriores. (Por extraño que parezca, algunos de los primeros tetrápodos tenían siete u ocho dedos en sus manos y pies en lugar de los cinco habituales, y por lo tanto terminaban como “puntos muertos” evolutivos).

Anfibios

Durante el período Carbonífero , que data de hace unos 360 a 300 millones de años, la vida terrestre de vertebrados estaba dominada por anfibios prehistóricos . Considerados injustamente como una mera estación de camino evolutivo entre los tetrápodos anteriores y los reptiles posteriores, los anfibios fueron de importancia crucial por sí mismos, ya que fueron los primeros vertebrados en descubrir una forma de colonizar la tierra firme (sin embargo, estos animales todavía necesitan poner sus huevos en el agua, que limita severamente su capacidad de penetrar al interior de los continentes del mundo). Hoy, los anfibios están representados por ranas, sapos y salamandras, y sus poblaciones están disminuyendo rápidamente bajo el estrés ambiental.

Reptiles terrestres

Hace unos 320 millones de años, unos millones de años, los primeros reptiles verdaderos evolucionados a partir de anfibios (con su piel escamosa y sus huevos semipermeables, estos ancestrales reptiles eran libres de dejar ríos, lagos y océanos atrás y aventurarse en tierra seca). Las masas terrestres de la tierra fueron pobladas rápidamente por pelicosaurios , arcosaurios (incluidos cocodrilos prehistóricos ), anapsidos (incluidas las tortugas prehistóricas ), serpientes prehistóricas y terápsidos (los “reptiles mamíferos” que más tarde se convirtieron en los primeros mamíferos). Durante el último período triásico, los archosaurios de dos patas engendraron los primeros dinosaurios, cuyos descendientes gobernaron el planeta hasta el final de la Era Mesozoica 175 millones de años después.

Reptiles marinos

Al menos algunos de los reptiles ancestrales del período Carbonífero condujeron en parte (o en su mayoría) estilos de vida acuáticos, pero la verdadera edad de los reptiles marinos no comenzó hasta la aparición de los ictiosaurios (“lagartos de peces” durante el período Triásico temprano o medio) . Estos ictiosaurios (que evolucionaron de antepasados ​​que habitan en la tierra) se superpusieron con, y fueron sucedidos por, plesiosaurios de cuello largo y pliosaurios musculares , que a su vez se superpusieron, y luego fueron sucedidos por los mosasauris viciosos y excepcionalmente elegantes del Cretácico superiorperíodo. Todos estos reptiles marinos se extinguieron hace 65 millones de años, junto con sus dinosaurios y pterosaurios terrestres primos, a raíz del impacto de un meteorito K / T .

Pterosaurios

A menudo denominados erróneamente dinosaurios, los pterosaurios (“lagartos alados”) eran en realidad una familia distinta de reptiles con alas de piel que evolucionaron a partir de una población de arcosaurios durante el período Triásico temprano. Los pterosaurios de la Era Mesozoica temprana eran bastante pequeños, pero algunos géneros verdaderamente gigantescos (como el Quetzalcoatlus de 200 libras ) dominaban los cielos del Cretácico superior. Al igual que sus primos de reptiles marinos y dinosaurios, los pterosaurios se extinguieron hace 65 millones de años; contrariamente a la creencia popular, no evolucionaron en pájaros, un honor que perteneció a los pequeños dinosaurios de theropod emplumados de los períodos Jurásico y Cretácico.

Aves

Es difícil precisar el momento exacto en que las primeras aves prehistóricas verdaderas evolucionaron a partir de sus antepasados ​​dinosaurios emplumados; la mayoría de los paleontólogos apuntan al período Jurásico tardío, hace unos 150 millones de años, gracias a la evidencia de dinosaurios claramente parecidos a los pájaros, como Arqueoptérix y Epidexipteryx. Sin embargo, es posible que las aves evolucionaran varias veces durante la Era Mesozoica, más recientemente desde los pequeños terópodos emplumados (a veces llamados ” dinosaurios “) del período cretáceo medio hasta el final. Por cierto, siguiendo el sistema de clasificación evolutiva conocido como “cladística”, ¡es perfectamente legítimo referirse a las aves modernas como dinosaurios!

Mamíferos mesozoicos

Como en la mayoría de tales transiciones evolutivas, no hubo una línea brillante que separara los terápsidos más avanzados (“reptiles parecidos a mamíferos”) del último período triásico de los primeros mamíferos verdaderos que aparecieron alrededor del mismo tiempo. Todo lo que sabemos con certeza es que criaturas pequeñas, peludas, de sangre caliente parecidas a mamíferos se deslizaron sobre las ramas altas de los árboles hace unos 230 millones de años, y coexistieron en términos desiguales con dinosaurios mucho más grandes hasta la cúspide de la K / T extinción . Debido a que eran tan pequeños y frágiles, la mayoría de los mamíferos mesozoicos están representados en el registro fósil solo por sus dientes, aunque algunos individuos dejaron esqueletos sorprendentemente completos.

Mamíferos cenozoicos

Después de que los dinosaurios, pterosaurios y reptiles marinos desaparecieron de la faz de la tierra hace 65 millones de años, el gran tema en la evolución de los vertebrados fue la rápida progresión de los mamíferos desde criaturas pequeñas y tímidas a la megafauna gigante del cenozoico medio hasta el final. Era , incluyendo wombats, rinocerontes, camellos y castores de gran tamaño. Entre los mamíferos que dominaron el planeta en ausencia de los dinosaurios y los mosasaurios eran los gatos prehistóricos , perros prehistóricos , elefantes prehistóricos , caballos prehistóricos, marsupiales prehistóricos y ballenas prehistóricas , la mayoría de las especies de las cuales se extinguieron a finales del Pleistoceno época (a menudo en el manos de los primeros humanos).

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